Sara Budinis, analista de energía.

Microsoft anunció recientemente que apunta a convertirse en carbono negativo para 2030. Además, la compañía dijo que para 2050, planea haber eliminado de la atmósfera todo el carbono que ha emitido desde su fundación en 1975. Este es un compromiso significativo de una compañía individual, y subraya el potencial de los enfoques que utilizan emisiones negativas, o eliminación de dióxido de carbono, para desempeñar un papel importante en el cumplimiento de los objetivos climáticos internacionales.

La neutralidad de carbono, o “cero neto”, significa que cualquier CO 2 liberado a la atmósfera por la actividad humana se equilibra con una cantidad equivalente que se elimina. Convertirse en negativo de carbono requiere una empresa, sector o país para eliminar más CO 2 de la atmósfera del que emite.

El cumplimiento de ambiciosos objetivos climáticos internacionales puede requerir que las emisiones globales de CO 2 caigan por debajo de cero en la segunda mitad de este siglo, logrando lo que se conoce como emisiones netas negativas. En el Informe Especial del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) sobre el calentamiento global de 1.5 ° C , publicado a fines de 2018, casi todas las vías analizadas por los autores se basaron en cierta medida en los enfoques de eliminación de carbono para lograr emisiones netas negativas después de 2050.

Sin embargo, esto no significa que la eliminación de carbono sea solo una solución a largo plazo: las tecnologías también pueden desempeñar un papel importante a corto plazo en las transiciones de energía limpia. Pueden neutralizar o compensar las emisiones que actualmente son técnicamente desafiantes o prohibitivamente caras de abordar. Esto incluye en algunos procesos industriales, como la fabricación de acero y la producción de cemento, y el transporte de larga distancia, como el envío y la aviación.

Es importante tener en cuenta que las tecnologías de eliminación de carbono no son una alternativa para reducir las emisiones o una excusa para una acción retrasada. Pero pueden ser parte de la cartera de tecnologías y medidas necesarias en una respuesta integral al cambio climático.

Existen múltiples formas de eliminar el CO 2 de la atmósfera, la mayoría de las cuales se dividen en tres grandes categorías: (1) soluciones basadas en la naturaleza, (2) medidas que apuntan a mejorar los procesos naturales y (3) soluciones basadas en la tecnología.

Las soluciones basadas en la naturaleza incluyen forestación y reforestación. Estos implican la reutilización del uso de la tierra mediante el cultivo de bosques donde no había ninguno antes (forestación) o el restablecimiento de un bosque donde había uno en el pasado (reforestación). Otras soluciones basadas en la naturaleza incluyen la restauración de hábitats costeros y marinos para garantizar que continúen extrayendo CO 2 del aire.

Los procesos naturales mejorados incluyen enfoques de gestión de la tierra para aumentar el contenido de carbono en el suelo a través de métodos agrícolas modernos. Esto puede incorporar la adición de biochar (carbón producido a partir de biomasa) a los suelos, donde el carbono puede permanecer almacenado durante cientos o miles de años. Los enfoques menos desarrollados incluyen la meteorización mejorada para acelerar los procesos naturales que absorben CO 2 (por ejemplo, agregando rocas de silicato mineral muy finas a los suelos) o la fertilización oceánica en la que se agregan nutrientes al océano para aumentar su capacidad de absorber CO 2 . Los enfoques mejorados de meteorización y fertilización oceánica requieren más investigación para comprender su potencial para la eliminación de carbono, así como sus costos, riesgos y compensaciones.

Las soluciones tecnológicas incluyen bioenergía con captura y almacenamiento de carbono (BECCS) y captura directa de aire, que, como su nombre indica, implica la captura de CO 2 directamente de la atmósfera. Ambas soluciones se basan en el almacenamiento geológico de CO 2 para la eliminación de carbono a gran escala y podrían desempeñar un papel importante en las transiciones de energía limpia. Se discuten con más detalle a continuación.

En las vías que limitan el calentamiento global a 1.5 ° C con sobreimpulso limitado o nulo, el IPCC descubrió que las medidas agrícolas, forestales y de uso de la tierra podrían eliminar entre 1 mil millones y 11 mil millones de toneladas de CO 2 por año para 2050. La cantidad potencial de CO 2 la eliminación de BECCS oscilaba entre cero y 8 mil millones de toneladas por año para entonces. Para poner esto en contexto, las emisiones globales de CO 2 relacionadas con la energía fueron de 33 mil millones de toneladas en 2018. Otras opciones de eliminación de carbono no están incluidas en las vías del IPCC debido a su falta de madurez.

BECCS implica la captura y el almacenamiento permanente de CO 2 de procesos donde se quema la biomasa para generar energía. Esto puede incluir plantas de energía que utilizan biomasa (o una mezcla de biomasa y combustibles fósiles); fábricas de pulpa para la producción de papel; hornos de cal para la producción de cemento; y refinerías que producen biocombustibles mediante fermentación (etanol) o gasificación (biogás) de biomasa.

BECCS permite la eliminación de carbono porque la biomasa absorbe CO 2 a medida que crece, y este CO 2 no se vuelve a liberar cuando se quema. En cambio, se captura e inyecta en formaciones geológicas profundas, eliminándolo del ciclo natural del carbono.

Para conocer más, visita: IEA Bioenergy.